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¿Qué es la Metastasis?

Metástasis es un termino que suele confundir a nuestros pacientes. En este articulo pretendo de forma sencilla explicar este aspecto.

Dr. Aaron Sarmiento
escozulprincipal

Resulta muy frecuente para los pacientes enfermos de cáncer escuchar el término metástasis en boca de los doctores. Pero muchas veces no saben a qué se refieren con exactitud y pueden surgir muchas dudas y confusiones al respecto.

En este breve artículo pretendemos responder, de una manera sencilla, las interrogantes más comunes a las que se enfrentan los enfermos una vez que les hablan de metástasis.

¿Qué es una metástasis?

¿Cómo es posible determinar si un enfermo tiene metástasis?

¿Por qué es importante saber si hay metástasis?

¿Cuáles son los sitios más frecuentes en que pueden aparecer?

¿Qué es una metástasis?

La palabra metástasis significa cambio de colocación. Proviene del griego, de la unión de dos palabras, meta que significa cambio y stásis que significa colocación. (1)

Ocurre cuando se desprende un fragmento del tumor primario o inicial y viaja por una vaso sanguíneo o linfático hasta quedar atascado en vasos más pequeños, pasan a los tejidos y crecen dando lugar a un nuevo tumor, llamado metástasis o tumor metastásico.

Este nuevo tumor tiene las mismas características celulares que el que le dio origen, solo que se encuentra ubicado en un tejido u órgano diferente al primario.

Por ejemplo. Un paciente con cáncer inicial en el pulmón, mediante el proceso anteriormente explicado, puede desarrollar una metástasis en el cerebro cuyas células continuarán teniendo las características del que le dio origen (pulmón).

Esto tiene particular importancia debido a que en muchas ocasiones las primeras manifestaciones clínicas de cáncer pueden ser causadas por tumores que no son los primarios, sino las metástasis y al realizarle estudios de biopsia se puede encontrar que son células que no pertenecen al órgano o tejido donde se ha encontrado el tumor.

Siguiendo con el ejemplo anterior, si se diagnosticara el tumor en el cerebro primero, al realizarle un estudio se comprobaría que corresponde con células pulmonares, por lo que se podría concluir que se trata de una metástasis y habría que investigar los pulmones en busca del tumor primario.

¿Cómo es posible determinar si un enfermo tiene metástasis?

Para ello es de vital importancia acudir a consulta médica ante cualquier manifestación clínica nueva que presente un enfermo de cáncer.

El doctor tratante deberá de realizar un exhaustivo interrogatorio y un examen físico completo cuyos hallazgos complementará con la indicación de determinados exámenes para demostrar la presencia de un nuevo tumor o metástasis.

Las manifestaciones clínicas que se pueden presentar van a depender entre otros factores, de la localización en que se encuentre la metástasis.

Por citar algunos ejemplos, una metástasis cerebral puede causar dolor de cabeza, mareos, alteraciones visuales, convulsiones, dificultades para mover los miembros, entre otras. Si se presentan en el tórax puede haber dolor, dificultad respiratoria, tos, expectoración, etc. En el caso particular de las mamas, aparición de tumores en la otra mama, dolor, ganglios en las axilas, cuello, etc. En el abdomen pueden aparecer tumoraciones visibles, dolor y otras en dependencia del órgano específico que afecte.

¿Por qué es importante saber si hay metástasis?

Los médicos necesitan saber si un paciente con cáncer tiene metástasis o no, para poder determinar el estadio en que se encuentra la enfermedad, su pronóstico e indicar el tratamiento adecuado según corresponda.

Generalmente, aunque no siempre, cuando existen muchas metástasis, de mayor tamaño y en lugares específicos, los pacientes suelen estar en estadios avanzados de la enfermedad y su pronóstico es más comprometido.

En cambio, cuando no hay metástasis o hay pocas y de menor tamaño, el estadio de la enfermedad suele ser inicial y el pronóstico mejor. Aunque no ocurre así con todos los tipos de cáncer.

¿Cuáles son los sitios más frecuentes en que pueden aparecer?

Con el estudio del cáncer y las metástasis se han podido identificar sitios en que los tumores de determinados órganos suelen metatizar con mayor frecuencia. En la siguiente tabla podemos ver algunos ejemplos.

Tipos de tumores (Primario)Tipos de tumores (Primario)
ColonHígado, peritoneo y pulmón.
EstómagoHígado, peritoneo y pulmón.
MelanomaCerebro, hígado, hueso, músculo, piel y pulmón
OvarioHígado, peritoneo y pulmón.
PáncreasHígado, peritoneo y pulmón.
PróstataSuprarrenal, hígado, huesos y pulmón.
PulmónCerebro, suprarrenal, hueso, hígado y pulmón.
RectoHígado, peritoneo y pulmón.
RiñónCerebro, suprarrenal, hueso, hígado y pulmón.
SenoCerebro, hígado, hueso y pulmón.
TiroidesHígado, hueso y pulmón.
ÚteroHígado, hueso, peritoneo, pulmón y vagina.
VejigaHígado, hueso y pulmón.

De lo anterior podemos resumir que las metástasis resultan ser muy frecuentes en pacientes con cáncer y se producen producto del desprendimiento de un pequeño fragmento del tumor que viaja por varias vías hasta quedar atrapado en un sitio distante al tumor primario y generan crecimiento de uno nuevo. Es necesario acudir al médico para saber si hay metástasis o no y con ello que los doctores determinen el estadio de la enfermedad e indiquen el tratamiento correspondiente. Según el tipo y localización de los tumores primarios es posible encontrar metástasis en sitios específicos.